¿Qué es la cafeína?

La cafeína es una sustancia que se encuentra en numerosas plantas de las que se extraen u obtienen productos tales como el café, el té, el cacao, la yerba mate, la kola y el guaraná, la mayoría de los cuales forman parte de una dieta habitual.

Es un alcaloide que se produce en plantas de amplia distribución geográfica. Su conocimiento es antiguo, pues se cree que ya el hombre paleolítico descubrió en todo el mundo las principales plantas con cafeína, preparando con ella bebidas que consumía.

Las principales plantas que contienen cafeína son:

1. La Coffea Arabica (o cefeto), de cuyas semillas maduras desecadas, una vez tostadas, se origina el Café, que contiene alrededor del 1,5% de cafeína.

2. La Thea o Camelia Sinensis, un arbusto natural del sur de China, cuya hoja desecada, tras una fermentación previa, da origen al Té negro común. Contiene un promedio de 2,5% de cafeína, además de teofilina y tanino.

3. La Theobroma Cacao, que se cultiva en Brasil, Centroamérica y México, cuya semilla desecada es el Cacao. Contiene un 0,4% de cafeína, además de teobromina.

4. El Ilex Paraguayensis, que se cultiva en las zonas centrales de América del Sur. Sus hojas desecadas son la Yerba Mate, que contiene un 2% de cafeína.

5. La Cola Acuminata o Nitica, que crece en el África Tropical, Brasil y Antillas, cuya semilla desecada es la Kola, que contiene un 2% de cafeína. El extracto de estas nueces se incluye en las bebidas de cola comerciales.

6. De las semillas de Paullinia Cupana, que existe en Brasil y Venezuela, se prepara una pasta desecada que es el Guaraná, contiene un 4% de cafeína; es el vegetal más rico en cafeína.

Que es la cafeina

¿Qué es la cafeína? Imagen: Sanar.org

Farmacología de la cafeína

FARMACOCINÉTICA
La cafeína, como el resto de las metilxantinas, se absorbe por las vías bucal, rectal e intramuscular, muy bien y rápidamente en tractos altos del intestino delgado. Las xantinas se metabolizan sobre el hígado. La biotransformación afecta al 90% de la cafeína, transformándose por demetilación en l-metilxantina y, en menor proporción, en ácidos metilínicos. La cafeína no transformada, entre el 0,5% y el 10%, se excreta principalmente en la orina. Considerando la vía bucal que es la más habitualmente utilizada, la vida media de la cafeína en el adulto es de 5 horas.

FARMACODINÁMICA
Las acciones farmacológicas más significativas son las ejercidas sobre el sistema nervioso central y el aparato cardiovascular. La cafeína es el derivado xántico que ejerce la estimulación más potente sobre el S. N. C., con acción cortical, bulbar y medular. A dosis bajas estimula, además de los centros bulbares (respiratorio y vaso motor), la corteza cerebral, exaltando las funciones sensoriales y químicas, y produciendo, entre otros efectos, disminución de la sensación de fatiga y abatimiento. A dosis muy elevadas actúa sobre la médula espinal, pudiendo aparecer cuadro de hiperexcitabilidad muscular y convulsiones. Con respecto a su acción sobre el aparato cardiovascular, la cafeína es un estimulante cardíaco: aumenta la frecuencia y fuerza de contracción del corazón e incrementa el gasto cardíaco. Es un vasodilatador a nivel periférico de los vasos coronarios y un vasoconstrictor a nivel de las arterias cerebrales. La cafeína favorece la liberación del calcio en el músculo estriado, posee la capacidad de producir contracciones sin modificar el potencial activador.

TOXICIDAD
La cafeína puede producir reacciones adversas, sobre todo cuando se utiliza en altas concentraciones. Entre ellas destacan: insomnio, agitación psicomotriz, temblor, angustia, náuseas, irregularidades en el pulso, extrasístoles, convulsiones, shock, insuficiencia renal aguda, diarrea, etc. Por vía intravenosa, en inyección rápida, puede producir colapso con acusada hipotensión. Por otra parte, la cafeína es capaz de crear cierta farmacodependencia, de tipo cafeínico, que se caracteriza por una tolerancia y dependencia psíquica. No se trata de una adicción, sino que puede considerarse como una habituación.

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